El parámetro de tipo HttpServletResponse que reciben los métodos de un servlet sirve para encapsular toda la información que el servlet retorna al cliente. Los objetos de este tipo sólo son válidos durante la ejecución de los métodos, los servidores web los reutilizan por razones de eficiencia, por lo que no se deben guardar referencias a ellos.

Al tratarse de peticiones HTTP, la información devuelta al cliente se divide en dos, por una parte las cabeceras y por otra parte el cuerpo. La aplicaciones web tradicionales se limitan a crear la parte correspondiente al cuerpo.

Body
El mecanismo utilizado para almacenar el cuerpo de la respuesta es utilizar un Writer sobre un buffer expuesto a través del método getOutputStream o getWriter:

En el ejemplo se observa como se escribe directamente el contenido de una página web en formato de texto plano.

Por razones de eficiencia, los servidores web habitualmente no envian la información del buffer a medida que se va introduciendo, sino que esperan para enviarla toda de una sola vez. No obstante, los servlets pueden controlar algunos detalles de este proceso.

El método getBufferSize devuelve el tamaño de buffer utilizado o 0 si no se está utilizando buffering. El método setBufferSize permite especificar un tamaño deseado de buffer, aunque un servidor web puede alojar un tamaño más grande al pedido para gestionar de manera más eficiente los bloques de memoria. Una vez escrito algo al buffer es ilegal intentar sugerir otro tamaño, provoca que se eleve una excepción de tipo IllegalStateException.

Por otra parte, el método isCommitted permite averiguar si ya se ha devuelto información al cliente. El método flushBuffer permite forzar el envío de información al cliente. Y los métodos reset y resetBuffer limpian la respuesta, el primero de forma completa, incluyendo las cabeceras y el estado, y el segundo de forma parcial, sólo la información contenida en el buffer. Es ilegal llamar a un método de limpieza una vez la información ha sido enviada.

Headers
Si se tiene que establecer o modificar las cabeceras HTTP se dispone de dos métodos. El método addHeader permite añadir una cabecera con un nombre y un valor. El método setHeader permite modificar el valor de una cabecera ya existente.

Los dos métodos anteriores trabajan sólo con cadenas de texto, así que por conveniencia existen además los métodos addIntHeader, addDateHeader, setIntHeader y setDateHeader que trabajan con enteros y fechas respectivamente.

De igual forma, por conveniencia, existe el método setLocale, que permite especificar un código de país estándar para la configuración regional, o setContentType, que permite especificar el tipo de contenido y juego de caracteres utilizado, aunque sólo es efectivo si se llama antes de obtener una referencia al Writer:

En caso de utilizarse setContentType, es responsabilidad del desarrollador que el tipo especificado en la cabecera corresponda con el contenido del cuerpo. El servidor no realiza ningún tipo de conversión del contenido automáticamente.

Redirecciones
El resultado de una petición puede ser una redirección a otra página o un código de error generado de forma intencionada por código. El método sendRedirect permite indicar una URL a la que debe redigirse el navegador. El método sendError permite indicar un código de error.

Cuando un cliente realiza una petición a un servidor, y se produce una redirección, lo que hace el servidor es enviar una URL al cliente, y el cliente realiza una nueva petición al servidor a la URL indicada:

En el caso de los errores, es normal tener dispuestas algunas páginas estáticas informativas para mostrárselas a los clientes, como la clásica de “página no encontrada”. Estas páginas se configuran en el fichero web.xml:

El valor de la etiqueta error-page es un código de error HTTP, y el de la etiqueta location el de la URL que debe servirse en caso de que se produzca el error.

De forma análoga se puede utilizar también la etiqueta exception-type para capturar excepciones, indicando el nombre completo de la clase, en vez códigos de error HTTP: