Los servlets son la pieza central de una aplicación web. Su función es implementar todo el proceso necesario para construir la respuesta adecuada a las peticiones que recibe el servidor. Spring proporciona los mecanismos adecuados para evitar mezclar la capa de negocio con la de presentación dentro de un servlet.

Servlets

Antes de empezar a utilizar Spring, lo mejor es comenzar viendo un ejemplo básico de como implementar y configurar un servlet “a la manera tradicional”.

Un servlet es una clase que hereda de HttpServlet, y cuyo objetivo es procesar peticiones HTTP (GET, POST, PUT, …). Recibe un objeto petición (request) y devuelve un objeto respuesta (response):

Los servlets son invocados por el servidor en función de una configuración realizada en el fichero web.xml. Dicha configuración establece para cada servlet que peticiones concretas (URLs) deben atender.

A cada servlet se le asigna un nombre, una referencia a la clase que lo implementa, un indicador de si tiene que cargarse al arrancar el servidor, y una expresión regular que define las URLs para las que se le invocará:

Debería resultar evidente que implementar una aplicación web entera codificando todas las respuestas dentro de los servlets no resulta nada práctico. Y ahí es donde entran en juego los frameworks.

DispatcherServlet

El funcionamiento básico de Spring Web MVC es como el de la mayoría de los frameworks web. Tiene un servlet principal que recibe todas las peticiones, y las despacha en función de una configuración. Dicha configuración establece el mapeo entre las URLs de las peticiones web recibidas y las clases controladoras Java correspondientes. Los controladores gestionan el modelo de negocio de la aplicación y deciden la vista a aplicar.

El controlador principal (frontal) de Spring está implementado en la clase DispatcherServlet, que en la práctica es un servlet ordinario que hereda de la clase HttpServlet, y como tal debe configurarse en el fichero web.xml para que atienda las peticiones de la aplicación web:

Para cada servlet de esta clase de Spring debe existir un fichero de configuración en el directorio WEB-INF llamado nombre-servlet.xml, aunque se puede indicar que se utilice un fichero con otro nombre mediante el atributo contextConfigLocation. Lo que quiere decir que para que funcione el servlet del ejemplo, debe crearse un fichero farmacia-servlet.xml, aunque sea vacío:

Este servlet de Spring implementa toda la secuencia que se sigue desde que se recibe una petición y hasta que se construye la respuesta. Por defecto mantiene una lista de beans con una implementación concreta para cada paso del proceso, aunque dichos beans se pueden sustituir para utilizar otras implementaciones según las necesidades de cada aplicación.